La vida silvestre está expuesta a más contaminación de lo que se pensaba

La vida silvestre está expuesta a más contaminación de lo que se pensaba

A veces, la contaminación es evidente: la mancha iridiscente de un derrame de petróleo, las algas pegajosas que se lavan en la playa o el humo negro que eructa de una chimenea. Pero, la mayoría de las veces, la contaminación es más discreta. Nuestro aire, agua, tierra y vida silvestre están contaminados con miles de químicos que no podemos ver, oler o tocar.

Puede que no sea una sorpresa, entonces, que esta contaminación desapercibida no se considere la amenaza importante para la vida silvestre que debería ser.

El planeta ha entrado en la sexta extinción masiva de plantas y animales, según los científicos, y Canadá no es inmune. Más de la mitad de las aves de pastizales de Canadá y los insectívoros aéreos se han perdido en solo 50 años, y entre 1970 y 2014, las más de 500 poblaciones de mamíferos monitoreadas en Canadá se redujeron en un promedio de 43 por ciento.

Pero las evaluaciones que evalúan las especies para determinar aquellas que están en riesgo de extinción están subestimando la importancia de la contaminación.

Tantos productos químicos, tanta contaminación

A nivel mundial, hoy existen decenas de miles de productos químicos en el comercio. La industria química mundial superó los 5 billones de dólares en 2017, y se prevé que se duplique para 2030. Estos productos químicos se utilizan en todas las facetas de nuestra vida diaria, desde productos farmacéuticos y fertilizantes hasta pesticidas y retardantes de llama.

Aquí en Canadá, alrededor de cinco millones de toneladas de Cada año, más de 7,000 instalaciones industriales producen contaminantes. Más de 150 mil millones de litros de aguas residuales se descargan anualmente en aguas canadienses. Cerca de 700 derrames de tuberías en la última década han llevado a la liberación de gas natural, petróleo crudo y otras sustancias en el aire, el suelo y el agua.

Se sabe o se sospecha que más de 23,000 sitios federales contaminados, como minas abandonadas, aeropuertos y bases militares, están contaminados con hidrocarburos de petróleo, metales pesados ​​y otros contaminantes.

En pocas palabras: el proceso actual

La opinión de expertos es una parte esencial e invaluable del proceso de evaluación para enumerar las especies de vida silvestre en riesgo de extinción en Canadá. Este proceso depende de los científicos para estimar la proporción de la población de una especie que podría verse afectada por una fuente de contaminación, esto se llama alcance.

Un pequeño equipo de científicos con experiencia en la especie considera el alcance junto con la gravedad potencial del impacto para determinar la amenaza de la contaminación, junto con otras diez amenazas potenciales.

Sin embargo, la amplitud de la experiencia del equipo que evalúa una especie en particular no necesariamente cubre todas las categorías de amenazas, y según nuestra experiencia, los ecotoxicólogos (los científicos que estudian el destino y los efectos de los contaminantes ambientales) a menudo están subrepresentados en estos comités. Mis colegas y yo sospechábamos que los comités podrían estar subestimando la contaminación como una amenaza para las especies, por lo que nos propusimos averiguar si este era el caso, o no.

¿Qué hicimos y qué descubrimos?

Comenzamos mapeando todas las fuentes puntuales de contaminación en Canadá que pudimos encontrar en las bases de datos existentes y de acceso público. Esto incluyó aguas residuales domésticas y aguas residuales urbanas, efluentes industriales y militares, efluentes agrícolas y forestales, entre otros. Utilizamos las mismas categorías de contaminación que COSEWIC, pero compilamos una gran base de datos de información geoespacial sobre todas las fuentes de contaminación conocidas.

Luego, obtuvimos información sobre las ubicaciones de casi 500 especies terrestres y de agua dulce, incluyendo todo, desde musgos y líquenes hasta aves y mamíferos, de NatureServe, una organización sin fines de lucro que recopila datos sobre la ocurrencia de especies en América del Norte. Ponemos estas dos fuentes de información, es decir, fuentes de contaminación y ocurrencia de especies, juntas en un mapa, para poder calcular el porcentaje del hábitat de la especie que estaba cubierto por la contaminación. Luego, comparamos nuestros cálculos con los determinados por la opinión de expertos en el proceso COSEWIC. Encontramos dos cosas importantes.

Primero, descubrimos que, en promedio, más de la mitad del hábitat de cada especie está contaminado de alguna manera. Las especies que tenían contaminación en la mayoría de los lugares donde viven, si no en todos, incluyen la curruca protonotaria, el abejorro cuco gitano, el pez caballo rojo de cobre, un mejillón de agua dulce llamado nogal americano redondo y varias plantas perennes, incluido el columbo americano, el dragón verde y Orquídea fantasma.

Segundo, encontramos una relación muy débil entre el alcance de la contaminación para una especie que calculamos y el alcance de la contaminación calificada por la opinión de expertos en el proceso COSEWIC. En otras palabras, los científicos que calificaron las amenazas no fueron particularmente buenos para identificar las fuentes de contaminación que pueden estar teniendo efectos negativos en las especies en riesgo que están tratando de proteger.

Los científicos a veces identificaron la exposición a la contaminación como insignificante incluso para especies cuyos rangos completos se superponen con las fuentes de contaminación. Esto fue especialmente cierto para las plantas vasculares y los mamíferos terrestres. Todavía no hemos evaluado si el tipo de contaminación encontrada dentro del hábitat de la especie era una amenaza conocida para esa especie. Pero ese es el siguiente paso lógico para futuras investigaciones.

El camino a seguir

Nuestro trabajo representa un primer paso importante hacia una evaluación más objetiva y rigurosa del papel de la contaminación en la disminución de las especies en riesgo en Canadá, uno que esperamos sea adoptado.

En términos más generales, señala la necesidad de un enfoque más holístico para proteger las especies de vida silvestre y sus hábitats. El gobierno de Trudeau se ha comprometido a evitar que las especies de vida silvestre se extingan mediante la obtención de las acciones necesarias para su recuperación, en virtud de sus objetivos y metas de biodiversidad de 2020 para Canadá.

Sin embargo, la alta prevalencia de contaminación que encontramos en los hogares de muchas especies de vida silvestre en Canadá es un recordatorio de que el gobierno debe adoptar un enfoque mucho más proactivo para la regulación de los productos químicos en el medio ambiente si queremos proteger verdaderamente la biodiversidad de Canadá.

Fuente: phys.org

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