Fuga de petróleo en Rusia: ¿Qué es el permafrost y por qué su descongelación representa un riesgo para el mundo?

Fuga de petróleo en Rusia: ¿Qué es el permafrost y por qué su descongelación representa un riesgo para el mundo?

La razón principal que condujo a la reciente fuga de petróleo de 20,000 toneladas en una planta de energía de la región del Ártico en Rusia que ahora se conoce, es el hundimiento de la superficie del suelo debido al deshielo del permafrost.

La planta termoeléctrica en Norilsk, a 3.000 km al noreste de Moscú, está construida completamente en permafrost, cuyo debilitamiento a lo largo de los años debido al cambio climático causó que los pilares que soportaban un tanque de combustible en la planta se hundieran, lo que provocó una pérdida de contención el 29 de mayo.

Preocupados por el incidente, los funcionarios rusos ordenaron el viernes la inspección de “sitios particularmente peligrosos” ubicados en áreas de permafrost, informó la agencia estatal de noticias TASS. “Según los datos disponibles, la causa preliminar de la pérdida de contención por el tanque de combustible diesel fue el hundimiento del suelo y la plataforma de concreto en él”, dijo un portavoz.

¿Qué es el permafrost?

El permafrost es un suelo que permanece completamente congelado a 0 grados Celsius o menos durante al menos dos años. Se define únicamente en función de la temperatura y la duración. Se cree que el suelo permanentemente congelado, que consiste en tierra, arena y rocas unidas por hielo, se formó durante los períodos glaciales que datan de varios milenios.

Se sabe que estos terrenos están por debajo del 22 por ciento de la superficie terrestre en la Tierra, principalmente en zonas polares y regiones con altas montañas. Se extienden por el 55 por ciento de la masa continental en Rusia y Canadá, el 85 por ciento en el estado estadounidense de Alaska y posiblemente en toda la Antártida. En el norte de Siberia, forma una capa de 1.500 m de espesor; 740 m en el norte de Alaska. En latitudes más bajas, el permafrost se encuentra en lugares de gran altitud como los Alpes y la meseta tibetana.

Si bien el permafrost en sí mismo siempre está congelado, la capa superficial que lo cubre (llamada “capa activa”) no necesita estarlo. En Canadá y Rusia, por ejemplo, la colorida vegetación de tundra cubre el permafrost durante miles de kilómetros. Su grosor se reduce progresivamente hacia el sur y se ve afectado por una serie de otros factores, incluido el calor interior de la Tierra, la cubierta de nieve y vegetación, la presencia de cuerpos de agua y la topografía.

Cómo el cambio climático está desgastando esto

Las regiones polares y de gran altitud de la Tierra, sus principales depósitos de permafrost, son los más amenazadas por el cambio climático. Según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de EE. UU., las regiones árticas se están calentando el doble de rápido en comparación con el resto del planeta, siendo su tasa actual de cambio de temperatura la más alta en 2.000 años. En 2016, las temperaturas del permafrost ártico fueron 3.5 grados Celsius más altas que a principios del siglo XX.

Un estudio ha demostrado que cada aumento de 1 grado Celsius en la temperatura puede degradar hasta 39 lakh kilómetros cuadrados debido a la descongelación. Se espera que esta degradación se agrave aún más a medida que el clima se calienta, poniendo en riesgo el 40 por ciento del permafrost del mundo hacia el final del siglo, causando efectos desastrosos.

La amenaza a la infraestructura.

El descongelamiento del permafrost también es abominable para las estructuras hechas por el hombre.

En mayo, cuando ocurrió la fuga de petróleo rusa, el Servicio de Cambio Climático de Copérnico registró temperaturas en Siberia a más de 10 grados Celsius por encima del promedio, y las calificó de “altamente anómalas” para la región donde se encuentra la central eléctrica.

A medida que aumentan las temperaturas, el hielo en el permafrost se derrite, lo que hace que el suelo sea inestable y provoque grandes baches, deslizamientos de tierra e inundaciones. El efecto de hundimiento causa daños a la infraestructura clave, como carreteras, líneas ferroviarias, edificios, líneas eléctricas y tuberías que sirven a más de 3.5 millones de personas que viven en regiones de permafrost. Estos cambios también amenazan la supervivencia de los pueblos indígenas, así como de los animales del Ártico.

El hundimiento del suelo es un motivo de gran preocupación en Siberia, donde los niveles del suelo se han derrumbado en más de 85 metros en algunas partes. En Canadá y Alaska, los costos de reparación de infraestructura pública están aumentando. Según un informe del Consejo del Ártico de 2017, el derretimiento del hielo haría que las bases de la infraestructura no pudieran soportar las cargas que pudieron durante la década de 1980, un hallazgo que ha sido corroborado por los propietarios del sitio de fuga de petróleo de Rusia, quienes dijeron después del incidente que Los pilares de soporte del tanque de combustible lo habían mantenido en su lugar “durante 30 años sin dificultad”.

Una bomba de tiempo

Debajo de su superficie, el permafrost contiene grandes cantidades de restos orgánicos de miles de años antes: restos muertos de plantas, animales y microorganismos que se congelaron antes de que se pudrieran. También contiene un enorme tesoro de patógenos.

Cuando el permafrost se descongela, los microbios comienzan a descomponer esta materia de carbono, liberando gases de efecto invernadero como el metano y el dióxido de carbono. Los investigadores han estimado que por cada aumento de 1 grado Celsius en la temperatura promedio, los suelos de permafrost podrían liberar gases de efecto invernadero con la emisión de emisiones de carbón, petróleo y gas natural de 4 a 6 años, convirtiéndose en un factor importante del cambio climático en sí mismos.

Junto con los invernaderos, estos terrenos también podrían liberar bacterias y virus antiguos a la atmósfera a medida que se descongelan. En 2016, un cadáver de reno derretido de 75 años infectado con ántrax provocó un brote de la enfermedad, causó la muerte de un niño y hospitalizó a 90 personas.

Fuente: indianexpress.com

Comparte el artículo

Leave a Reply