El cambio climático está secando el río Colorado.

El cambio climático está secando el río Colorado.

En 2014, el río Colorado llegó al océano por primera vez en 16 años. La mayoría de los años, el río no llega tan lejos porque se ha represado y desviado en el camino, suministrando agua dulce a aproximadamente 40 millones de personas y apoyando la agricultura y la actividad económica en el seco suroeste de los Estados Unidos.

A medida que el cambio climático interrumpe los patrones históricos de lluvia y temperatura, al río Colorado no le ha ido bien, y es que cada vez más es improbable que el río llegue nuevamente al mar. Un artículo publicado esta semana en Science informa que el flujo del río ha disminuido en un alarmante 9,3 por ciento por cada 1 ° C de calentamiento, y que la disminución de los niveles de nieve es el principal culpable de esta dramática disminución.

Algo de historia

Para un recurso tan crítico y cuidadosamente administrado como el río Colorado, la precisión es clave. Solo saber que está disminuyendo en respuesta al cambio climático no es suficiente; Lo más importante es saber cuánto es probable que sea esa disminución.

Pero determinar cuánto es probable que disminuya el flujo de un río no es una tarea simple. El cambio climático altera todo tipo de variables, desde la temperatura real del aire hasta la cantidad de precipitación que cae y si cae como nieve o lluvia. Debido a que todos estos factores se alimentan entre sí, los investigadores obtuvieron diferentes estimaciones sobre cómo cambiarán los ríos de todo el mundo frente al calentamiento. Estas discrepancias, escriben los investigadores de la Encuesta Geológica de los Estados Unidos, P. Chris Milly y Krista Dunne, generan una gran incertidumbre para nuestra comprensión de cómo la escasez de agua afectará el “sustento humano, la actividad económica y la salud del ecosistema”.

Para comprender mejor cómo afectará el calentamiento al río Colorado, Milly y Dunne primero miraron hacia atrás. Utilizaron datos históricos que se remontan a 1912 para construir una simulación por computadora del río, dividiendo su vasta longitud en cientos de subáreas con características únicas, como diferentes topografías y precipitaciones.

La simulación les permitió determinar cómo los diferentes factores climáticos afectaron el flujo del río. Se toparon con un factor en particular que desempeñaba un papel importante: la reducción de la capa de nieve, lo que conduce a una mayor evaporación. Menos nieve significa que hay más terreno oscuro expuesto y absorbe calor, en lugar de estar cubierto de material blanco que refleja la luz.

El suelo más cálido significa mayores tasas de evaporación y, por lo tanto, menos agua en el río. La cubierta de nieve es un “escudo protector”, escriben Milly y Dunne. Y ese escudo se está perdiendo lentamente.

Un futuro seco

¿Qué significa esto para el futuro del río y las personas que dependen de él? Para darse cuenta de eso, Milly y Dunne observaron una gama de modelos climáticos que predicen cómo cambiarán las temperaturas globales en el futuro, utilizando escenarios que dependen de qué tan bien lo hagamos para frenar las emisiones.

Bajo un escenario de “negocios como siempre”, su modelo predijo que los niveles del río caerían entre un 19 y un 31 por ciento para 2065. En un escenario más optimista, el modelo pronosticaba caídas del 14 al 26 por ciento. Incluso si cae más agua como lluvia en lugar de nieve, es poco probable que sea suficiente para contrarrestar esta disminución, señalan los investigadores.

Los científicos han luchado por llegar a un acuerdo sobre una explicación de por qué el río Colorado ha disminuido tan severamente, dice Keith Musselman, un hidrólogo que no participó en esta investigación. El progreso de este documento para descubrir las razones de esa disminución es significativo, dice. Simulaciones como estas siempre tienen un cierto grado de incertidumbre, pero el estudio es un “excelente ejemplo” de cómo se pueden usar junto con datos del mundo real para comprender mejor nuestros sistemas de agua y cuán sensibles son al cambio, dice Musselman.

A pesar del papel crucial de la nieve en las montañas para apoyar la agricultura y la vida en el árido oeste de los Estados Unidos, agrega Musselman, no entendemos lo suficiente al respecto. Prestar más atención a la nieve, y cómo se relaciona con nuestros ríos, aguas subterráneas y embalses, es “crítico para comprender las vulnerabilidades de la sociedad al cambio climático”.

Fuente: arstechnica.com

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